Perihelio y afelio

La semana pasada, almorzando con los compañeros de trabajo, un amigo planteó una cosa que por no sonarme me pareció extraña: afirmó que las estaciones del año se suceden debido a que la Tierra describe un movimiento elíptico alrededor del Sol y no uno circular.

Según su razonamiento, cuando la Tierra se encuentra más alejada del Sol (afelio) se sucede el invierno, y que cuando la Tierra está más cerca del Sol (perihelio) se sucede el verano.

Perihelio y afelio de la Tierra

Perihelio y afelio de la Tierra

Se puede razonar que esta afirmación es falsa ya que cuando en el Hemisferio Norte es verano, en el Hemisferio Sur es invierno y viceversa. De esta manera se demuestra que la cambiante distacia de la Tierra con Sol a lo largo de su órbita no influye en las estaciones.

Cuando la Tierra se encuentra en el perihelio (generalmente el 4 de enero) está a 147,5 millones de kilómetros del Sol, mientras que cuando se encuentra en su afelio (sobre el 4 de julio) está a 152,6 millones de kilómetros. Esta diferencia de distancia sólo supone aproximadamente el 3,3%, lo que es insuficiente como para influir en las estaciones.

Las estaciones se producen por el ángulo de curbatura de la tierra (aproximadamente 24º). Durante los meses de junio, julio, agosto y septiembre el Hemisfario Norte de la Tierra se encuentra inclinado hacia el Sol, y recibe más cantidad de luz que el Hemisfario Sur. De ahí que en el Hemisfario Norte sea verano y en el Sur invierno. Durante los meses de diciembre, enero, febrero y marzo la Tierra se encuentra en el otro lado de su órbita con el Hemisfario Sur inclinado hacia el Sol y se produce la alternancia en las estaciones.

Diagrama de la ecléptica

Diagrama de la ecléptica

La cubartura en el ángulo de rotación de la Tierra también es la causante de que los días se hagan más largos y más cortos (equinoccio) hasta el extremo de que en los polos, en verano nunca se pone el sol y en invierno nunca sale.

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